Prefer x Rather: Qual a diferença

Como diferencio "rather than" do "to"?
Por exemplo:

I prefer to sleep early to late.
I prefer to sleep early rather than later.

É necessário o uso do artigo "a" ou "the" nesses casos?

I prefer to buy a blouse to a coat
I prefer to buy the a blouse rather than a coat.

Todas as formas estão corretas?
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